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Proyecto de la Universidad Católica del Norte busca conocer y controlar genes de microorganismos útiles en minería

      
Iniciativa de la UCN obtuvo recursos FONDEF por 317 millones de pesos.

Conocer y controlar los genes de microorganismos de gran utilidad en la minería y en otros procesos industriales y productivos, es el objetivo de la investigación desarrollada por científicos de la Universidad Católica del Norte, en la Casa Central de esa institución.

La iniciativa, que obtuvo recursos por 317 millones de pesos en el Decimosegundo Concurso FONDEF, está orientada a identificar si los genes están "encendidos" o "apagados", es decir, saber cuándo el material genético del microorganismo está siendo usado o no.

La directora del Proyecto, Dra. Cecilia Demergasso, señaló que la información obtenida es de gran utilidad, entregando valiosos datos para la industria minera, especialmente la del cobre. "De esta expresión depende que la biolixiviación de los minerales sea efectiva y que tenga lugar", acotó.

Explicó que hasta el momento se tiene conocimiento de los microorganismos presentes en el proceso, y que ahora lo que se busca es conocer y controlar sus genes. "Necesitamos tener algún modelo que explique por qué determinados genes se expresan en un momento determinado", dijo.

Trabajo Interdisciplinario

La investigadora sostuvo que en el trabajo, que tiene una ejecución estimada en tres años, participan profesionales de diversas unidades, entre los que destacan los especialistas del Centro de Biotecnología de la UCN.

Resaltó, el aporte de los académicos Claudio Meneses y Juan Irachet del Departamento de Ingeniería de Sistemas y Computación.

El "Desarrollo de un sistema de monitoreo y control de la expresión génica para la optimización de proyectos industriales de biolixiviación de minerales de cobre", nombre oficial del proyecto, cuenta con el apoyo y aportes de entidades como Minera Escondida Limitada; el Centro de Investigación Científico y Tecnológico para la Minería (CICITEM); la Comisión Chilena de Energía Nuclear y la Empresa Biotecnológica del Norte (BIOTECNOR), además de la UCN.

Presentada en noviembre de 2004 al Concurso FONDEF, esta iniciativa fue adjudicada en julio del presente año, recibiendo recursos que serán de gran utilidad para la adquisición de equipamiento complementario (microscopio, computadores, etc.); adecuación de infraestructura para trabajo con materiales radioactivos; construcción de nuevas dependencias para el Pabellón "G" e incorporación de recursos humanos de alto nivel (investigadores).

Al definir la importancia del proyecto, la Dra. Demergasso citó las palabras del gerente de operaciones del Proyecto de Lixiviación de Sulfuros de Minera Escondida, Danny Castillo, quien expresó que esta iniciativa "contribuirá a que los procesos de biolixiviación en pilas pasen se ser un arte a una ciencia".

Fuente: Universidad Católica del Norte
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